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Todo sobre los Huracanes
Impactos de los Huracanes

Los huracanes pueden tener varios tipos de impactos sobre los humanos y las actividades humanas. Estos impactos van desde enormes olas en alta mar hasta múltiples tornados en tierra.

Daños en la costa por el Huracán Mitch
Daños en la costa por el Huracán Mitch


Vientos

Los fuertes vientos de un ciclón tropical son un peligro para la navegación. Cerca del ojo de un huracán, el viento se dirige en todas direcciónes en un área muy pequeña, generando altas olas que se mueven en, aparentemente, direcciones al azar. Esto es mucho más peligro que los olas formadas por una tormenta invernal donde todas viajan en la misma dirección. El poder de los vientos huracanados en alta mar se pudo observar en 1989 en el Canadá, cuando el Huracán Gabrielle generó olas extremadamente altas. Aunque el ojo de Gabrielle se encontraba a varios kilómetros de distancia, fueron clausuradas las playas en Nueva Escocia debido al fuerte oleaje, ¡aunque prevalecía vientos ligeros y cielo claro en el lugar!

En áreas costeras, los fuertes vientos de los huracanes y tormentas tropicales pueden provocar daños significativos. Cuando un huracán toca tierra o se acerca a la costa, los vientos, además de producir marejadas, pueden destruir casas, edificios y otras estructuras. En el caso de huracanes importantes, los objetos voladores pueden convertirse en un peligro.

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Marejadas

Daños por marejada
Folly Beach, SC, antes y después del Huracán Hugo

Una marejada o 'marea de tormenta' es la subida rápida del nivel del mar que ocurre cuando una tormenta se aproxima a la costa. El nivel del mar cerca de la costa se eleva debido a los fuertes vientos en el mar que "apilan" el agua cerca de la costa. También, cuando pasa un huracán, el agua es halada hacia arriba debido a la presión extremadamente baja que se encuentra cerca del centro de la tormenta. Las marejadas son mayores en el lado frontal derecho de los huracanes del Atlántico que es donde los vientos son más fuertes. Una marejada puede también ocurrir cuando un huracán no toca tierra sino que se mueve a lo largo de la costa. Las áreas bajas son las más vulnerables a las marejadas y los terrenos que suben rápidamente no se ven afectados.

Un marejada en combinación con marea alta puede tener consecuencias extremadamente devastadoras. En 1900, 6,000 personas murieron en Galveston, Texas, debido principalmente a la marejada asociada con un huracán en el Golfo de México. En 1869, en New Brunswick y Nueva Escocia occidental (Canadá), unos pocos días del perigeo lunar, un huracán conocido como el Ventarrón de Saxby elevó la marea hasta 2 metros por encima de lo normal. Muchas personas perdieron la vida, cientos de botes fueron arrastrados tierra adentro por la tormenta, y todas las áreas bajas fueron inundadas.

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Lluvia

Cuando un huracán hace contacto con tierra, la lluvia puede ser excesiva, particularmente si el aire húmedo de la tormenta es forzado sobre barreras montañosas. Cuando el aire húmedo es empujado hacia un aire más frío, las gotitas de agua alcanzan su punto de rocío y se forma la lluvia. Incluso tormentas tropicales relativamente débiles pueden provocar lluvias extremas. Las fuertes lluvias que excedan los 100 milímetros durante un período de 24 horas pueden resultar en inundación. Muchas ciudades no están preparadas para manejar tal aumento en la escorrentía debido a la suave topografía de muchas áreas costeras donde ocurren los huracanes. El Huracán Berth de 1971 provocó lluvias no conocidas previamente en Nueva Escocia (Canadá). Casi 250 milímetros de lluvia cayeron en Halifax. El daño a los cultivos, debido principalmente a inundaciones, fue extenso y fueron lavadas secciones de carreteras y puentes. El daño total en Nueva Escocia se estimó en $3.5 millones.

La escorrentía puede ser devastadora en paisajes de pendientes pronunciadas. La topografía empinada puede determinar inundaciones relámpago y deslizamientos de terrenos tal como ocurrió durante el Huracán Mitch.

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Tornados

Durante los huracanes, es posible que se desarrollen pequeños tornados. Usualmente se desarrollan al frente y en el lado derecho (en el Hemisferio Norte) de los huracanes cuando tocan tierra y empiezan a disiparse. Los vientos de la superficie disminuyen rápidamente y esto crea un fuerte cizallamiento vertical del viento que permite el desarrollo de tornados. A veces ocurre que los vientos destructores de los huracanes y de los tornados sigan la misma trayectora, haciendo difícil separar los daños. El Huracán Bertha de 1969 produjo un enjambre de más de 100 tornados en la costa de Texas.

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Impactos tierra adentro

Aunque la mayoría de los impactos asociados con las tormentas tropicales y los huracanes ocurren en el océano y en las áreas costeras, estas tormentas pueden impactar áreas tierra adentro. La mayor amenaza a vidas y propiedades en el interior es por las inundaciones relámpago debidas a las lluvias excesivas. Uno de los huracanes más recordados en Canadá es el Huracán Hazel de 1954. Más de 200 milímetros de lluvia cayeron en menos de 24 horas, produciendo inundaciones relámpago que produjeron la muerte a 81 personas en el Sur de Ontario.

A veces, los ciclones tropicales producen una lluvia relativamente ligera luego de tocar tierra y lluvias torerenciales unos pocos días después. Esto ocurre cuando se liberan grandes cantidades de humedad atmosférica tropical debido al paso de una perturbación o por características orográficas tales como montañas. Esto ocurrió en Virgina central en 1969 cuando el aire húmedo del Huracán Camille fue elevado por las montañas. En 6 horas cayeron casi 760 milímetros de lluvia, enterrando y ahogando a 109 individuos en inundaciones relámpago.

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