Explorando el Sistema Solar

Saturno

Saturno
NASA

Saturno es el segundo planeta más grande del Sistema Solar y el único con anillos visibles desde la Tierra. Se ve claramente achatado por los polos a causa de la rápida rotación.

La atmósfera es de hidrógeno, con un poco de helio y metano. Es el único planeta que tiene una densidad menor que el agua. Si encontrásemos un océano suficientemente grande, Saturno flotaría.

Los anillos le dan un aspecto muy bonito. Tiene dos brillantes, A y B, y uno más suave, el C. Entre ellos hay aberturas. La mayor es la División de Cassini. El anillo interior de Saturno, C, está a 1.28 veces el radio, y el exterior, el A, a 2.27. Con la materia que contienen se podría formar una esfera de un tamaño parecido al de la Luna.

Saturno tiene, oficialmente, 18 satélites. Es el planeta que tiene más. Las recientes observaciones a través del Telescopio Espacial Hubble (HST) y las fotos enviadas por el Voyager han mostrado cuatro o cinco cuerpos cerca del planeta que podrían ser nuevas lunas, pero todavía no se ha confirmado.

La densidad de los satélites de Saturno es muy baja y, además, reflejan mucha luz. Los mayores son:

Titán. Es el satélite más grande de Saturno y el segundo del Sistema Solar, con un diámetro de 5,150 km. Tiene una atmósfera más densa que la de la Tierra, formada por nitrógeno e hidrocarburos que le dan un color naranja. Gira alrededor del planeta a 1,222,000 km, en poco menos de 16 días.

Rea. Tiene 1,530 km de diámetro y gira a 527,000 km de Saturno cada cuatro días y medio. Tiene un pequeño núcleo rocoso. El resto es un océano de agua helada, con temperaturas que van de los 174 a los 220 ºC bajo cero. Los cráteres provocados por los meteoritos duran poco, porque el agua se vuelve a helar y los borra.

Japeto. Es una de las lunas más estrañas. Tiene una densidad semejante a la de Rea, pero su aspecto es muy diferente, porque tiene una cara oscura y otra clara. La cara oscura es, probablemente, material de un antiguo meteorito. Su diámetro es de 1,435 km y gira muy lejos, a 3,561,000 km de Saturno en 79 días y un tercio.

Dione y Tetis. Las otras dos grandes lunas tienen órbitas cercanas y tamaños similares. Dione tiene 1,120 km de diámetro y gira a 377,000 km, mientras que Tetis tiene 1,048 km de diámetro y gira a 295,000.

Datos sobre Saturno

Radio promedio: 6051.9 km
Radio promedio: 58232 km
Masa: 95.2 (Tierra=1)
Densidad: 0.69 (gm/cm³)
Gravedad: 1.16 (Tierra=1)
Período de la órbita: 29.46 (años de la Tierra)
Período de rotación: 0.436 (días de la Tierra)
Eje semimayor de la órbita: 9.53 ua*
Excentricidad de la órbita: 0.056
Distancia desde el Sol: 1,427 millones km, 887.7 millones millas
Temperatura superficial promedio: -139.2 ºC / -218.5 º F.
Satélites: 18

* Unidad astronómica (ua): unidad de medición de magnitudes dentro de nuestro sistema solar y que equivale a la longitud del eje semimayor de la órbita terrestre (o distancia media de la Tierra al Sol), o a 149,604,970 km.

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Autor de las páginas: José E. Marcano