Educación Ambiental - notas breves

Deshielo extremo en Groelandia durante el mes de julio

24 de julio de 2012

Prácticamente toda la capa de hielo que cubre Groenlandia - desde los bordes costeros hasta su centro de dos kilómetros de espesor - experimentó algún grado de fusión durante varios días de este mes, según un análisis realizado por la NASA y científicos universitarios en base a las mediciones de tres satélites.

Se estima que el 97 por ciento de la capa superior de la capa de hielo de Groenlandia se derritió en algún momento de julio, según muestran datos de satélite. Este es el mayor grado de fusión superficial observado en tres décadas de observaciones satelitales.

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Esta visualización de datos muestra la extensión de la fusión superficial en Groenlandia el 8 de julio (izquierda) y 12 de julio de 2012 (derecha). Probables áreas de fusión en rosa claro son los sitios donde un satélite detectó fusión en la superficie. En áreas que se muestran en rosa oscuro dos o tres satélites detectaron fusión. (Imágenes por Jesse Allen, usando datos proporcionados por Nicolo DiGirolamo y Hall Dorothy)

Un conjunto de observaciones de la fusión en Groenlandia fue realizado por un instrumento llamado Special Sensor Microwave Imager/Sounder a bordo del satélite operado por el Programa de Satélite Meteorológico de la Defensa, DMSP, de la Fuerza Aérea de los EE.UU.

Otro conjunto de datos satelitales de la fusión en Groenlandia se ha obtenido de Oceansat-2 de la India.

Otros datos que muestran la fusión en Groenlandia provienen del Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer, o MODIS, a borde los satélites Terra y Aqua de la NASA.

Los satélites miden propiedades físicas diferentes a diferentes escalas, y pasan sobre Groenlandia en diferentes momentos. Tomados en conjunto, proporcionan una imagen de un evento de fusión extrema.

El 8 de julio, los satélites mostraron que alrededor del 40 por ciento de la capa de hielo había estado sometido a la descongelación en o cerca de la superficie. El 12 de julio, la extensión de la fusión sobrepasó la norma.

Situado entre los océanos Ártico y Atlántico, Groenlandia es un país autónomo dentro del Reino de Dinamarca. El científico británico del clima Jonathan Gregory ha estimado que si la capa de hielo de Groenlandia se derritiera por completo, el nivel mundial del mar se elevaría en más de siete metros (23 pies).

Cada verano, una fracción de la superficie de la capa de hielo de Groenlandia se derrite naturalmente.

A grandes alturas, la mayoría del agua de deshielo rápidamente se recongela en el lugar. Cerca de la costa, una parte del agua fundida es retenida por la capa de hielo y el resto fluye hacia el océano.

A mediados de julio, Son Nghiem, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA estaba analizando datos de radar del satélite Oceansat-2 de la Organización de Investigación Espacial de la India cuando se dio cuenta de que la mayor parte de Groenlandia parecían haber sufrido derretimiento de la superficie el 12 de julio.

"Esto fue tan extraordinario que en un principio me dudé del resultado", dijo Nghiem. "¿Fue real o fue debido a un error en los datos?"

Nghiem consultó con Dorothy Hall, que estudia la temperatura de la superficie de Groenlandia del Goddard Space Flight Center de NASA. Ella confirmó que el MODIS mostraba temperaturas inusualmente altas sobre la superficie de la capa de hielo y que el derretimiento era muy extenso.

Los colegas Thomas Mote de la Universidad de Georgia y Marco Tedesco de la City University de Nueva York confirmaron la fusión con datos pasivos de microondas del DMSP.

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El derretimiento de capas de hielo de Groenlandia en 2008 reveló un terreno áspero atravesado por corrientes de agua de fusión. (Foto: Thomas Neumann / NASA GSFC)

El derretimiento extremo coincidió con una cresta inusualmente fuerte de aire caliente - un "domo térmico" - sobre Groenlandia. La cresta fue una de una serie que ha dominó el clima de Groenlandia entre mayo y julio de 2012.

Incluso el área alrededor de la Estación Summit en el centro de Groenlandia, que a dos millas sobre el nivel del mar está cerca del punto más alto de la capa de hielo, mostró signos de fusión.

Una estación meteorológica en la Estación Summit operada por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica confirmó que la temperatura del aire se variaba sobre o dentro de un grado de congelación durante varias horas del 11 al 12 de julio.

Dicha pronunciada fusión en Summit y a través de la capa de hielo no se había producido desde 1889, de acuerdo con los núcleos de hielo analizados por Kaitlin Keegan en el Dartmouth College.

"Los núcleos de hielo de Summit muestran que los eventos de fusión de este tipo ocurren aproximadamente una vez cada 150 años", dijo Lora Koenig, una científica de la NASA y miembro del equipo que analiza los datos del satélite. "Con el último acontecimiento en el año 1889, este evento es justo a tiempo. Pero si seguimos observando eventos de fusión de este tipo en los próximos años, será preocupante ".

"La capa de hielo de Groenlandia es una vasta área con una historia variada de cambios", dijo Tom Wagner, director del programa criosfera de la NASA. "Este evento, junto con otros fenómenos naturales aunque poco frecuentes, como el caso del evento de gran desprendimiento de esta semana en el glaciar Petermann, son parte de una historia compleja".

El glaciar Petermann se desliza hacia el mar a lo largo de la costa noroeste de Groenlandia, terminando en una lengua de hielo flotante gigante. Un enorme iceberg se desprendió del glaciar Petermann, en 2010, y ahora, casi dos años después, el satélite Aqua grabó el desprendimiento de otro gran trozo de hielo.

Ted Scambos, científico jefe en la Centro Nacional de Datos sobre Nieve e Hielo de EE.UU., dijo que la pérdida de este último trozo de hielo muestra que más del glaciar se está separando que en cualquier otro momento de la historia moderna. Este evento marca un retroceso del glaciar Petermann "más atrás que los frentes históricos de desprendimiento", dijo.

Konrad Steffen, director del Instituto Federal suizo de Investigación sobre Bosques, Nieve y Paisaje (WSL), estima que este iceberg es aproximadamente la mitad del tamaño de la isla de hielo que se desprendió del glaciar Petermann en 2010.

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Autor de las páginas: José E. Marcano