Educación Ambiental - notas breves

El ruido submarino de fondo rodea a las ballenas con "smog acústico"

17 de agosto de 2012

Los altos niveles de ruido de fondo, principalmente procedentes de los buques, han reducido la capacidad en casi dos tercios de las ballenas francas, en peligro crítico de extinción, en un santuario marino para comunicarse entre sí.

El equipo científico fue liderado por investigadores de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica ('National Oceanic and Atmospheric Administration', NOAA).

Desde 2007 hasta 2010, los científicos de Stellwagen Bank National Marine Sanctuary, Cornell Lab of Ornithology, NOAA Fisheries Northeast Fisheries Science Center y Marine Acoustics Inc. usaron una gran variedad de grabadoras acústicas para vigilar los niveles de ruido, medir el nivel de sonido asociado con los navíos y para grabar sonidos distintivos realizados por múltiples especies de ballenas en peligro de extinción. Estos incluían "up-calls" hechos por la ballena franca para mantener el contacto con los demás.

Ballena
Una madre de ballena franca del Atlántico Norte, Eubalaena glacialis, de lado alimentando su hijo.
(Foto: Peter Duley, NOAA/NEFSC)

El Fisheries Northeast Fisheries Science Center de NOAA documentó más de 22,000 llamadas de contacto ballenas francas como parte del estudio en abril de 2008. Programas desarrollados por Cornell y Marine Acoustics Inc., de Arlington, Virgina ayudaron a modelar la propagación del ruido de naves en todo el área de estudio.

Se usaron datos de seguimiento de buques del Sistema de Identificación Automática de la Guardia Costera de los EE.UU. para calcular el ruido de los barcos dentro y fuera del santuario.

Mediante la comparación de los niveles de ruido de los barcos comerciales de hoy en día con las condiciones de ruido más bajos históricamente casi medio siglo atrás, los autores estiman que las ballenas francas se han perdido, en promedio, 63 a 67 por ciento de su espacio de comunicación en el santuario y las aguas circundantes.

"Una buena analogía sería una persona con discapacidad visual, que depende de la audición para moverse con seguridad dentro de su comunidad, que se encuentra cerca de un aeropuerto ruidoso", dijo Leila Hatch, Ph.D., ecóloga marina del Stellwagen Bank National Marine Sanctuaryde de la NOAA y autora principal del artículo.

"Las ballenas grandes, como ballenas francas, confían en su capacidad de escuchar mucho más que en su capacidad de ver. Probablemente el ruido crónico reduzca sus oportunidades para reunirse y compartir información vital que les ayude a encontrar comida y pareja, navegar, evitar los depredadores y cuidar de sus crías. "

Las ballenas francas del Atlántico Norte, que viven a lo largo de la costa oriental de América del Norte desde Nueva Escocia hasta Florida, son unos de los animales grandes más escasos del mundo y están al borde de la extinción. Estimaciones recientes indican que la población de ballenas del Atlántico Norte se encuentra entre 350 y 550 animales.

"Habíamos demostrado ya que el ruido de un buque individual podría hacer casi imposible que una ballena franca se oída por otras ballenas", dijo Christopher Clark, Ph.D., director del programa de investigación bioacústica de Cornell y coautor de el trabajo.

"Lo que hemos demostrado es que en el océano de hoy cercano a Boston, frente a 40 o 50 años atrás, el ruido acumulado de todo el tráfico marítimo está haciendo más difícil para todas las ballenas francas en el área escucharse entre sí la mayor parte del tiempo, no sólo de vez en cuando ", dijo Clark. "Básicamente, las ballenas frente a Boston ahora se encuentran viviendo en un mundo lleno de nuestro 'smog' acústico".

Los autores sugieren que los efectos del ruido crónico y de largo alcance deben incorporarse en los planes integrales que intentan controlar los efectos acumulativos de las actividades humanas en alta mar sobre las especies marinas y sus hábitats.

"Estamos empezando a cuantificar las repercusiones del ruido oceánico crónico generado por los humanos para los animales marinos", dijo Holly Bamford, subadministradora adjunta del Servicio Nacional Oceánica. "Ahora, tenemos que preguntarnos cómo podemos adaptar nuestras herramientas de gestión para abordar mejor estos problemas."

Ir al Índice de Notas Archivadas

Autor de las páginas: José E. Marcano