Especies Extintas

Foca Monje del Caribe

Foca monje del Caribe
New York Zoological Society, 1910

Filo Chordata
Clase Mammalia
Orden Carnivora
Sub-Orden Odontoceti (Flower, 1867)
Familia Phocidae Gray, 1821
Subfamilia Monachinae Trouessart, 1897
Género Monachus Fleming, 1822

Monachus tropicalis (Gray, 1850)

Nombre común: Foca monje del Caribe, Foca monje de las Antillas, Foca fraile del Caribe; Caribbean monk seal, West Indian monk seal, West Indian seal.
Descripción original: Cat. Spec. Mamm. Coll. Br. Mus., Part 2 (Seals), p. 28.
Nombre original: Phoca tropicalis Gray, 1850.
Especimen tipo:: BM(NH) 1847.2.2.2; piel imperfecta sin cráneo.
Localidad tipo: :"Jamaica" restringida por King (1956) a "Pedro Cays, 80 km. al sur de Jamaica".

Especies relacionadas: M. schauinslandi (foca monje de Hawaii) y M. monachus (foca monje del Mediterráneo).

Al observar 'lobos marinos' del Caribe en la costa de Santo Domingo en 1494, Colón prontamente ordenó a la tripulación a que mataran ocho para comer, iniciando así la explotación de la especie por los inmigrantes europeos que le siguieron. La matanza continuó hasta el siglo 20, y a veces los cazadores mataban hasta cien en una noche. Las focas monjes del Caribe también fueron cazadas por científicos para las colecciones en museos, y la última vez que se vió con seguridad fue en el Banco Seranilla en 1952.

Distribución
Tiempo atrás, la foca monje del Caribe habitaba toda la región del Mar Caribe, llegando por el noroeste hasta el Golfo de México. También se encontraba en las Bahamas y hay informes de que a veces llegaba hasta el sureste de Estados Unidos.

Mapa de distribución de la foca monje

Hábitat
La especie ocupaba un ambiente marino, aprovechando islas y costas rocosas o arenosas como lugares de refugio y reproducción.

Status
La foca monje del Caribe fue formalmente declarada extinta en 1996 en la Lista Roja de Animales Amenazados de la UICN. La última vez que se vió fue en 1952 en el Banco Seranilla, entre Jamaica y Honduras, donde se sabía que vivía una pequeña colonia. Los informes decían que la foca monje del Caribe no era agresiva y se dejaba tocar con facilidad; fueron cazadas fácilmente durante cacerías dirigidas en los siglos 17 y 18. También se sabe que los marineros, balleneros y pescadores mataban oportunísticamente las focas cada vez que se encontraban con ellas. Igualmente, los recolectores para los museos y zoológicos las capturaban y las mataban. Parece que todas las especies de focas monje son muy sensibles a las alteraciones, y las tempranas intromisiones de los humanos en su hábitat puede haber exacerbado su disminución.

Historia Natural
Pudo reunirse muy poca información científica sobre la foca monje del Caribe antes de su desaparición. Se cree que los machos podían alcanzar un tamaño de 2.1 a 2.4 m; es posible que las hembras fueran ligermente menores. Los dorsos de las focas adultas eran de color marrón con un tinte gris; el vientre era amarillo pálido, lo mismo que el hocico. El pelaje de los recién nacidos era largo y oscuro. Las evidencias sugieren que los nacimientos ocurrían en diciembre y los cachorros pesaban entre 16 y 18 kg y medía hasta 1 m.

Fuentes

Boyd, I.L. and M.P. Standford. 1998. Circumstantial evidence for the presence of monk seals in the West Indies. Oryx. 32:310-316.
IUCN 1996. 1996 IUCN Red List of Threatened Animals. IUCN, Gland, Switzerland.
Jefferson et al. 1994. Marine mammals of the world. FAO and UNEP. 320pp.
LeBoef, B.J., K.W. Kenyon, B. Villa-Ramirez. 1986. The Caribbean monk seal is extinct. Marine Mammal Science 2(1):70-72.
Reijnders et al. 1993. Seals, Fur Seals, Sea Lions, and Walrus. Status Survey and Conservation Action Plan. IUCN Seal Specialist Group. Gland, Switzerland. 88pp.

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