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Los tipos de bosque
El bosque templado deciduo o caducifolio

hojas de un abeto de Douglas
Hojas de un 'abeto' de Douglas

Las hojas de los árboles de hoja ancha son mucho más apetecidas por los insectos que las duras y cerosas agujas de las coníferas. Muchas clases de insectos únicamente se alimentan de hojas. Pero ellas no son una fuente constante de alimento debido a que en la mayoría de los bosques templados los árboles de hoja ancha son deciduos, lo que significa que eliminan todas sus hojas cada invierno.

En el suelo se acumula una capa gruesa de hojarasca, rica en nutrientes, a medida que caen las hojas; esta capa se descompone gradualmente, enriqueciendo el suelo. Solamente en las áreas húmedas y más cálidas permanecen las hojas en los árboles durante todo el año. La mayor parte de las demás fuentes alimenticias también son estacionales: las flores aparecen en la primavera y principios del verano, suministrando alimento a los insectos polinizadores; los frutos maduran hacia el final del verano, las semillas y nueces solamente están disponibles en el otoño y son una fuente alimenticia especialmente importante ya que permanecen durante todo el invierno. Los animales en estos bosques tienen que ser capaces de adaptarse a dietas diferentes en estaciones diferentes.

musgo
Musgo

La vegetación de estos bosques consiste principalmente de árboles deciduos. Un descenso en la latitud determina un aumento en el número de árboles de hojas anchas que son siempreverde y que mantienen sus hojas durante todo el invierno.

La vegetación del bosque puede estar diferenciada en hasta cinco niveles. En el suelo se encuentra líquenes y varios tipos de musgos, que también son comunes sobre los árboles. A continuación aparece el nivel de hierbas, con algunas formas perennes, que son plantas de hoja ancha. Un tercer nivel está compuesto por arbustos; muchos arbustos son miembros de la familia del brezo (Ericaceae).

Los árboles pequeños y los renuevos constituyen otro nivel ligeramente más alto con especies como el cornejo (Cornus spp. - Cornaceae). El último nivel es el del dosel, una combinación de especies características del bosque de hoja ancha, y que forma un estrato arbóreo de 20 a 30 metros de altura.

Algunas especies de árboles comunes en el bosque deciduo de hoja ancha son: roble (Quercus spp.), arce (Acer spp.), haya (Fagus spp.), castaño (Castanea spp.), nogal (Carya spp.), olmo (Ulmus spp.), y el tilo (Tilia spp.). Especies diferentes de cada tipo de árbol existen en continentes separados.

troncos erectos en bosque caducifolio

La mayoría de los animales de los bosques deciduos de hoja ancha son "belloteros", es decir que comen nueces como la bellota, o son omnívoros. Muchos llevan una vida arbórea, y un gran porcentaje entra en letargo durante el invierno.

En la mayoría de los bosques templados de hoja ancha, unas pocas especies de árboles son las dominantes por lo que comúnmente se les llama simplemente "bosque de haya y arce" o "bosque de roble y nogal", dependiendo de sus tipos más abundantes de árboles.

Sin embargo, hay excepciones -- en el este de Estados Unidos se encuentran bosques que tienen más de 80 especies de árboles, incluyendo robles, hayas, magnolias, tilos americanos, nogales y otras especies, muchas de ellas muy escasas. Pero este inusual bosque está desapareciendo rápidamente, y nadie sabe realmente las razones.

Cada año, más y más árboles en este bosque diverso se están pudriendo y cayendo. El castaño americano (Castanea dentata - Fagaceae) fue una vez muy abundante en este tipo de bosque, llegando a ser muy alto y formaba la mayor parte del dosel, pero un hongo introducido desde China empezó a atacar esta especie. Este hongo, observado por primera vez en 1906, llegó a matar a todos los árboles grandes, ya que el castaño americano es totalmente susceptible a él. Sin embargo, la enfermedad no destruía las raices, y continuaban desarrollándose nuevos vástagos, aunque usualmente morían cuando alcanzaban 5-10 metros de alto. De esta manera ha sido eliminado del dosel forestal el castaño americano, que una vez era el dominante.

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