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El bosque boreal

bosque boreal de Alaska
Bosque boreal en Alaska

El bosque boreal es una franja de coníferas que se extiende a través de América del Norte, Europa y Asia y que, antes de su explotación y de los asentamientos, cubría casi todas las latitudes norteñas del globo. Las principales coníferas son píceas, pinos y abetos. En las regiones más al norte, el bosque boreal se hace gradualmente menos denso, encontrándose grupos de árboles pequeños y descarnados; finalmente el bosque boreal da paso a la tundra. En algunas áreas montañosas, el bosque boreal puede extenderse hacia el sur más de lo usual; por ejemplo, en las Montañas Apalaches de Estados Unidos.

foto de alerce
El alerce (Larix laricina - Pinaceae), con sus hojas deciduas en
forma de aguja, es un árbol común en los bosques boreales.

En general, la biodiversidad de estas regiones parece ser baja, con grandes superficies dominadas por una sola especie de árbol. La mayor parte de la vida en estos bosques está oculta. Las especies animales grandes se presentan en cantidades relativamente bajas, y durante el invierno puede haber áreas que asemejen a un bosque "vacío". Pero, aún cuando apenas haya 10 especies de árboles en todo un bosque, hay varios miles de especies de hongos micorrizas que crecen bajo tierra.

Las ramas muertas tienden a apilarse alrededor de las bases de los árboles, y algunas partes del bosque pueden llegar a ser demasiado espesas y oscuras, impidiendo el crecimiento de las plantas más pequeñas. El suelo se cubre con una capa de agujas, las cuales son ásperas y no se descomponen fácilmente. Las condiciones frías y la corta estación de crecimiento reduce grandemente la velocidad de descomposición por bacterias, por lo que el suelo permanece pobre.

agujas de pino blanco
El pino blanco oriental (Pinus strobus - Pinaceae) tiene agujas largas y duras.

Los árboles solamente pueden tener acceso a los nutrientes de las hojas caídas con el auxilio de hongos. Las grandes redes superficiales de las raíces de estos árboles están rodeadas por capas de estos hongos. Extendiéndose hacia arriba, los hongos descomponen las agujas, liberando productos químicos que pueden ser absorbidos por los árboles. Los hongos se benefician al recibir otros nutrientes, que ellos no pueden producir, directamente de las raíces del árbol.

En ciertas áreas es posible encontrar unos cuantos árboles de hoja ancha reunidos en grupos esparcidos, pero los árboles en el bosque boreal son casi exclusivamente siempreverdes con hojas en aguja. Las agujas son delgadas y agrupadas, lo que les permite desprenderse de la nieve y bloquear el viento. Ellas tienen una cubierta cerosa que ayuda a evitar las pérdidas de agua, y contienen una savia espesa y azucarada que evita el congelamiento durante el invierno.

El número y tipos de animales que viven en los bosques boreales están influenciados por estas agujas. Estos bosques no pueden mantener un número grande de especies vegetarianas que, en regiones más al sur, se comen las hojas más suaves y más digeribles de los árboles de hoja ancha. Las agujas son casi indigeribles para casi todos los animales, desde el caribú y pequeños roedores hasta la mayoría de las aves.

Algunos árboles boreales, como los del género Populus (Abeto Blanco, Abeto Negro y Abeto Balsámico), presentan los mayores rangos de distribución mundial entre las especies arbóreas. Uno de los registros de temperatura más baja en un bosque boreal fue de -40 grados Celsius, lo que es más bajo que las temperaturas más frías de la tundra.

Ciénagas boreales

Las ciénagas boreales se encuentran en los bosques boreales de las regiones más al norte. Aunque muchas especies de árboles son iguales, el suelo ácido de la ciénaga boreal fomenta el desarrollo de especies inusuales, que no se encuentran en el bosque boreal normal. Si desea leer más, vaya a Ciénaga boreal

La estación de crecimiento en el bosque boreal puede ser tan corta como de apenas un mes por año. Más hacia el norte, los niveles de luz son inferiores, lo que impide que el bosque boreal se expanda dentro de la tundra.

Las semillas, que se producen en grandes cantidades en los conos de los árboles siempreverdes, son las que sostienen a los animales del bosque boreal. El 'pico cruzado' o 'piquituerto' (Loxia spp.), una clase de pinzón, desarrolló un pico que le permite retirar más fácilmente las semillas de los conos. Otras aves y mamíferos pequeños también se alimentan de las semillas, y con frecuencia las almacenan para su consumo posterior.

álamo temblón

Algunos mamíferos, como los roedores leminos (o lemmings), pueden comer tantas semillas que, en algunos años, quedan muy pocas para germinar. Cada unos pocos años, luego de un verano inusualmente cálido o luego de que los árboles hayan tenido tiempo para almacenar suficiente energía, se produce una cosecha de semillas excepcionalmente grande, asegurando así que queden suficientes semillas luego de que los mamíferos y aves hayan comido. Los animales que comen semillas también ayudan mucho a los árboles, esparciendo inadvertidamente las semillas en extensas superficies, lo que permite que los árboles extiendan sus rangos.

Los álamos temblones (Populus tremuloides - Salicaceae) son de los pocos
árboles de hoja ancha que se encuentra en los bosques boreales.

Para conservar calor, los mamíferos que viven en el bosque boreal tienden a ser grandes: el alce (Alce alces) [el mayor de los ciervos], glotones (Gulo gulo) [el mayor de las comadrejas], lo mismo que las mayores especies de lagópodos (Lagopus spp. - Tetraonidae). Además de estos animales muy grandes y conspicuos, muchos de los mamíferos en estos bosques son o roedores, incluyendo el puerco espín y las ardillas, o pequeños insectivoros como los topos. Algunas aves comunes son las chovas y los cuervos, además de los lagópodos y los piquituertos. Grandes bandadas de pájaros migran hacia los bosques boreales durante el verano.

Algunos tipos de liebre pueden ser extremadamente numerosos en el bosque boreal, aunque sus poblaciones cambian dramáticamente de una año a otro, relacionado con la cantidad disponible de alimento, A su vez, las poblaciones de carnívoros, como el lince, varían con el número de liebres. Ambos tipos de animales están bien adaptados a las características particulares de las áreas boreales: la piel de la liebre es marrón en el verano pero cambia de color con las estaciones y es blanca en el invierno para así confundirse con la nieve; el lince tiene unas zarpas muy anchas lo que le permite correr por encima de la nieve, permitiéndole cazar liebres. Las liebres se alimentan de cortezas y hojas.

En los bosques boreales, la superficie del suelo está frecuentemente cubierto con nieve pero el suelo está congelado, lo que significa que los árboles disponen de poca agua, como en los desiertos localizados más al sur.

Durante el invierno, todos los bosques boreales del mundo tienen una apariencia muy similar. Muchas especies comunes se encuentran en continentes diferentes, y otras especies estrechamente emparentadas tienen una apariencia similar. Sin embargo, durante el verano cambia el carácter del bosque ya que muchos animales migran desde el sur para alimentarse allí, comiendo lemmings, larvas, semillas y otros que aparecen en grandes cantidades durante la breve estación cálida de la región.

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