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Árboles 'aumentan la producción de los cultivos y la seguridad alimentaria en África'

16 de octubre de 2011

Siembra mixta de árboles y cultivo (Foto: World Agroforestry Centre)
Las raíces fijadoras de nitrógeno de ciertos árboles suministran valiosos nutrientes a terrenos cultivables de agricultores de pocos recursos.

Una evaluación ha demostrado que sembrar árboles para mejorar la calidad del suelo puede aumentar las producciones de los cultivos para agricultores en África.

Los 'sistemas de árboles fertilisantes' ('Fertiliser tree systems' - FTS) también pueden ayudar a aumentar la seguridad alimentaria y jugar un papel en 'impermeabilizar al clima' los terrenos cultivables de la región, añade el artículo.

Investigadores del Centro Mundial de Agroforestería dicen que la pobre fertilidad del suelo es uno de los principales obstáculos para mejorar la producción de alientos en África.

El artículo fue publicado en la revista International Journal of Agricultural Sustainability.

"En general, se está de acuerdo de que en África el pobre manejo del suelo - junto con el pobre manejo del agua - está afectando grandemente las producciones", explicó el co-autor Frank Place, jefe del equipo de Evaluación de Impactos del centro.

Dijo que a pesar de han estado en el mercado fertilizantes químicos por más de medio siglo, los agricultores se resisten o no pueden comprarlos.

"Por lo tanto, han habido varios intentos de aportar otros tipos de nutrientes desde otros sistemas - tales como de la ganadería y de plantas", agregó. "Hemos estado trabajando bastante en lo que se refiere de manera amplia como 'sistemas de árboles fertilisantes'".

Aunque se sabe desde siglos que ciertas plantas, tales como las leguminosas, "fijan" nitrógeno en el suelo y aumentan las producciones de los cultivos alimenticios, el Dr. Place dijo que los investigadores del centro han estado desarrollando un enfoque de gestión más activo tal como el FTS.

"En algunas fincas, por ejemplo en Zambia, donde las fincas son mayores, es posible descansar los terrenos de cultivo y dejarlos en barbecho", observó. "Pero en lugares como en gran parte de Malawi, donde las densidades poblacionales son mayores, ellos no pueden permitirse dejar en barbecho sus terrenos; así que desarrollamos sistemas alternativos de gestión donde ellos pueden intercalar los árboles con el [maíz]".

Aunque la técnica no es nueva, el Dr. Place dijo que algunas de las especies fijadoras de nitrógeno que eran usadas por los agricultores probablemente no eran las más efectivas.

Por ejemplo, los agricultores en África Oriental han estado usando el guandul o gandul (Cajanus cajan).

"Una gran cantidad del nitrógeno estaba almacenándose en las semillas; así que tuvimos que buscar otros árboles que pusieran un mayor volumen en el suelo, como el Gliricidia sepium (también conocido como 'madre de cacao'", dijo: "Algo realmente bueno sobre el G. sepium es que hemos estado podando algunos de esos árboles por más de 20 años y todavía continúan rebrotando vigorosamente".

¿Qué es fijación de nitrógeno?
Gliricidia sepium (Foto: World Agroforestry Centre)
  • La atmósfera tiene alrededor de 80% de nitrógeno, pero las plantas no lo pueden usar en esta forma
  • Ciertas plantas, como las leguminosas, tienen bacterias que crecen en sus raicillas que lo convierte en una forma que las plantas pueden usarlo
  • Esta forma de nitrógeno es conocida como "abono verde" y es un nutriente que ayuda a las plantas, como los cultivos, a crecer
Fuente: World Agroforestry Centre

Sin embargo, reconoció que hay varios retos que tienen que resolverse para poder maximizar las producciones.

Por ejemplo, algunos sugerían la siembra de líneas de árboles entre líneas de cultivos pero daban resultados mixtos.

"Nos dimos cuenta que habían unos cuantos problemas de gestión con esa clase de sistema - lo que usualmente sucedía era que había demasiado competencia entre los cultivos y los árboles", explicó el Dr. Place. "Desarrollamos un nuevo sistema de gestión donde los árboles eran cortados muy cerca del suelo en el momento que se siembra el cultivo así que entonces no había competencia por la luz".

Agregó: "Los árboles entra en un estado latente cuando uno los corta de esta manera, así que el sistema radicular no compite directamente por los nutrientes por lo que el maíz puede establecerse. Los árboles realmente solo empiezan a salir de la fase latente cuando ya el maíz es alto".

Otro reto era suministrar suficientes semillas para tener una siembra en gran escala. Dijo que equilibrar el suministro de semillas de alta calidad con un importante involucramiento local era otro obstáculo que había que resolver.

Pero las recompensas en producciones mejoradas fueron notables, agregó. "Algunos estudios han demostrado que con TFS a través de África, las producciones se estaban duplicando o más en dos tercios de los casos".

Donde los sistemas no estaban dando tales buenos resultados, el Dr. Place dijo que los científicos estaban buscando refinar las actuales prácticas y modificarlas para adaptarse a las condiciones locales.

'Impermeabilización al clima'

Al mismo tiempo que ayuda a mejorar las producciones, el uso de árboles en la agricultura tiene otros beneficios - como por ejemplo ayudar a "impermeabilizar al clima" los terrenos agrícolas.

Un ejemplo, dijo el Dr. Place, fue el uso de Faidherbia albida en los paisajes cultivables de África Occidental.

"Tiene una raíz pivotante que penetra profundamente, y puede asegurar un buen suministro de agua incluso en años secos", explicó. "Hablando en términos generales, las raíces de los árboles van mucho más profundo que las raíces de los cultivos, así que se reciclan nutrientes y agua desde los rincones más profundos".

"También hay estudios que muestran que estas raíces conducen y traen agua a los sistemas radiculares superficiales (como los de los cultivos)", agregó.

El editor en jefe de la revista International Journal of Agricultural Sustainability, profesor Jules Pretty de la Universidad Essex en el Reino Unido, dijo que el estudio ilustraba que había un creciente movimiento de innovaciones agrícolas a través de África que estaban aumentando las producciones al tiempo que mejoraban el ambiente.

"Los árboles y arbustos en los sistemas agrícolas parecen romper algunas de las reglas de la agricultura - en este caso, los agricultores estaban usando arbustos para crear un patrón diverso de rotación en lugar de maíz año tras año", dijo. "Los árboles fijan el nitrógeno y mejoran el suelo; las hojas pueden alimentar al ganado; los cultivos entonces se benefician grandemente en años subsiguientes".

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Autor de las páginas: José E. Marcano