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Hongos patógenos 'promueven la biodiversidad en los bosques pluviales'

23 de enero de 2014

Hongo hediondo de red (foto: Robert Bagchi)
Los hallazgos permiten que los científicos comprendan los mecanismos que permiten que las especies coexistan en un ecosistema.

Un estudio sugiero que hongos patógenos, que normalmente se asocian con la muerte de plantas, podrían desempeñar un papel clave en la promoción de la biodiversidad en los bosques tropicales.

Investigadores encontraron que la presencia de patógenos fúngicos limitaba el crecimiento de las especies dominantes, permitiendo que se establezcan otras plantas.

Los científicos dijeron que el estudio ofrecía una comprensión del porqué los bosques pluviales son "puntos calientes" de la biodiversidad.

El estudio fue publicado en la revista Nature.

"El conocimiento convencional en ecología sugiere que si más de una especie compiten por el mismo conjunto de recursos, una de esas especies ganará y excluirá a las otras", explicó el co-autor Owen Lewis de la Universidad de Oxford.

Sin embargo, una idea desarrollado por los ecólogos Daniel Janzen y Joseph Connel en la década de 1970 ligaba las plagas y las enfermedades con los altos niveles de biodiversidad en áreas tropicales, lo cual describieron como una dependencia negativa de la densidad.

"La manera en que la hipótesis trabaja es darle una ventaja a las especies raras - la idea es que las plagas y las enfermedades tienden a transmitirse más efectivamente si las plantas están creciendo muy juntas," dijo el Dr. Lewis. "Esto actúa como un mecanismo negativo de retroalimentacion, así que si una especies se vuelve localmente demasiado abundante entonces tiende a ser afectada por las plagas y las enfermedades y entonces esto le da una oportunidad a las especies más rara debido a que tienden a ser menos afectadas".

"Esto actúa como un mecanismo de equlibrio que evita que estas especies más raras, y quizás competitivamente inferiores, sean eliminadas", agregó.

Comentando sobre los hallazgos, la Dra. Helene Muller-Landau - científica del Smithsonian Tropical Research Institute - describió al estudio como un "elegante estudio de campo" que apoya la hipótesis Janzen-Connell.

"Este es el primer estudio que enlaza explícitamente un grupo particular de enemigos naturales a una dependencia negativa de la densidad y el mantenimiento de la diversidad de especies en plantas de los bosques tropicales", escribió ella en un comentario para la revista Nature. "Claramente implica que los patógenos fúngicos son los principales promotores de estos patrones en la etapa de establecimiento de las plántulas".

El Dr. Lewis observó: "Es un efecto interesante pero casi paradójico de que un pequeño y oscuro grupo de organismos estén dañando a especies vegetales individuales pero que al final es bueno para la diversidad como un todo. Y es la diversidad vegetal la que determina la estructura de todo el ecosistema que mantiene a insectos, aves y otros animales".

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Autor de las páginas: José E. Marcano