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Importancia de los bosques:
La biodiversidad

La biodiversidad en los diversos hábitats del bosque pluvial del Amazonas es probablemente mayor que en cualquier otro ecosistema en el mundo. Todos los bosques, y especialmente los bosques tropicales, exhiben una gran riqueza en especies. Sin embargo, el inmenso tamaño de la región amazónica hace que sea el lugar más diverso en términos ecológicos del mundo.

epifitas lirio
Una flor de lirio de los glaciares (Erythronium grandiflorum - Liliaceae).
Las diversas especies de plantas mantienen diversas comunidades animales.
En los bosques lluviosos tropicales, se añade todo un nivel extra de diversidad por la presencia de mini-ecosistemas justo en las ramas de los árboles. Las epifitas, o "plantas aéreas" que crecen en las copas de los árboles, proveen un hábitat para una variedad de insectos especializados y mamíferos pequeños.

Aunque parezca extraño, la gran diversidad en los bosques realmente parece ser el resultado de la gran diversidad en los bosques -- la diversidad depende de sí misma. La naturaleza compleja y en varios niveles de los bosques tropicales y de viejo crecimiento crea un rango impresionante de hábitats, los cuales son ocupados por una variedad enorme de organismos. Sin la diversidad de plantas para hábitat, refugio y alimento no habría variedad de animales. Sin animales para polinizar, control de plagas y dispersión de semillas, la variedad de especies vegetales no pudiera perdurar.

Los bosques naturales ofrecen una variedad de hábitats mucho mayor que los bosques de "segundo crecimiento" que crecen luego que las personas hayan cortado todos los árboles originales. Especialmente los grandes mamíferos necesitan de grandes extensiones de bosques naturales. En un bosque de viejo crecimiento de Estados Unidos se encontró más de 2.5 veces los mamíferos encontrados en un bosque de segundo crecimiento de la misma superficie. Ya que más y más bosques naturales son cortados, los animales que dependen de ellos desaparecen, y se pierde la biodiversidad.

Tal como se esperaría, mientras mayor sea la superficie boscosa, mayor es el número de especies. Simplemente hay más espacio en un superficie grande de bosque. Esto significa que puede mantener una mayor población global de una clase particular de animal -- de escarabajos, por ejemplo. Un bosque mayor es más probable que contenga hábitats y microclimas variados, y así esta mayor población global de escarabajos tendrá más especies individuales que están adaptadas para condiciones específicas.

Una regla muy general es que una superficie de bosque que sea diez veces mayor que otra tendrá el doble de especies.

Próximo al ecuador, la diversidad para la mayoría de los grupos de plantas y animales es mucho mayor. Hay mucho más especies de aves, insectos, árboles, reptiles y otros animales que residen en los bosques tropicales que en los bosques templados. Esto no es así en apenas unos pocos casos -- por ejemplo, hay mucho menos salamandras en los trópicos en comparación al número que se encuentra en áreas templadas.

Arboles con lianas y epifitas La biodiversidad es mayor en un bosque tropical con una diversidad de hábitats y oportunidades para las diferentes especies. En uno de los bosques más biodiversificado del mundo, hay más de 300 especies de árboles en una hectárea.

¿Por qué los bosques lluviosos tropicales sostienen tal enorme variedad de vida? Un argumento es que el clima es mucho más acogedor y es más fácil para que los animales vivan y encuentren alimentos en los lugares en que las temperaturas se mantienen bastante constantes durante todo el año. Se creía que los grandes glaciares que cubrieron las regiones al norte habían sido un factor importante en las extinciones de los mamíferos en esas regiones, y que los cambios climáticos estacionales mantenían baja la biodiversidad. Aunque esto no es enteramente "incorrecto", ahora se sabe que las razones de la diversidad tropical son mucho más complicadas.

árbol banyan

Los bosques tropicales tiene una "estructura" más elaborada que los bosques templados. En los trópicos, hay más clases diferentes de árboles que crecen hasta alturas muy diferentes y hay una amplia variedad de otras plantas tales como lianas y epifitas (plantas que crecen en las ramas de árboles, no en el suelo). Toda esta variedad crea más hábitats, lo que a su vez hace posible que más animales vivan en la misma cantidad de espacio.

Un árbol banyan (Ficus benghalensis - Moraceae) tiene
ramas gruesas que sirven como hábitats para las epifitas.

En un bosque tropical, las fuentes alimenticias se encuentran durante todo el año, incluyendo néctar, hojas e insectos. Fuentes alimenticias similares están disponibles solamente de manera estacional en los bosques templados. Los animales deben ser capaces de cambiar sus dietas a medida que se vuelve disponibles diferentes fuentes de alimentos. Sin embargo, en los trópicos se puede encontrar la misma clase de alimento durante todo el año, y los animales se pueden especializar en un alimento específico, dejando diferentes recursos para beneficio de otras especies.

Muchas aves son insectívoras. Más del 60% de las especies de aves en el bosque lluvioso del Amazonas se alimentan principalmente de alimentos que no son ni plantas ni semillas ni frutos.

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